Gustav Mahler (1860-1911) was een laat-romantische componist en een van de belangrijkste dirigenten van zijn generatie. Hij werd geboren in een joods gezin in het dorp Kaliste in Bohemen, in het toenmalige Oostenrijks-Hongaarse rijk, nu Tsjechië.

Als componist fungeerde Gustav Mahler als brug tussen de 19e-eeuwse Oostenrijks-Duitse traditie en het modernisme van het begin van de 20e eeuw. Terwijl tijdens zijn leven zijn status als dirigent buiten kijf stond, won zijn eigen muziek aan populariteit in Europa (vooral Oostenrijk, Duitsland en Nederland) vóór de Tweede Wereldoorlog (toen uitvoeringen in die landen verboden waren). Na de oorlog maakten geëmigreerde dirigenten zijn werken ook populair in de VS en het VK, en ze werden populair toen opnames algemeen beschikbaar kwamen, vooral na de jubileumjaren 1960/61.

 

Gustav Mahler (1860-1911) - Symfonie nr. 1 (1888)

Het oeuvre van Gustav Mahler is relatief klein; het grootste deel van zijn leven was componeren noodzakelijkerwijs een deeltijdactiviteit, terwijl hij de kost verdiende als dirigent. Afgezien van vroege werken, zoals een deel uit een pianokwartet, gecomponeerd tijdens zijn studie in Wenen, zijn de werken van Gustav Mahler ontworpen voor grote orkestrale krachten, symfonische koren en vocale solisten.

 

Gustav Mahler (1860-1911) - Symfonie nr. 2 (1894)

Zijn werken waren vaak controversieel toen ze voor het eerst werden uitgevoerd, en verschillende waren traag om kritische en populaire goedkeuring te krijgen. Enkele van de onmiddellijke muzikale opvolgers van Gustav Mahler waren de componisten van de Tweede Weense School, met name Arnold Schönberg, Alban Berg en Anton Webern.